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第二个地球?土卫二上有“全球性”海洋

根据卡西尼探测器连续多年拍摄的土卫二照片,天文学家发现这颗冰卫星在绕着土星公转的过程中会发生极其轻微的摇摆。这种摇摆只有一个解释,那就是这颗卫星的冰壳之下,存在一个覆盖全球的液态水海洋。

关注太空探索的朋友们一定对土卫二不陌生。土卫二(Enceladus)直径约500公里,围绕土星运转。其中心为岩石,距离太阳遥远,因而极 为寒冷,表面被厚厚的冰层所覆盖。NASA曾在几个月前宣布,土星卫星Enceladus南极区域有温暖的海洋,存在热液喷口。

而就在昨天,NASA再次证实了在Enceladus表面覆盖的冰层之下,确实有一片巨大的海洋。大到什么程度呢?答案是:包裹着整个卫星!

这是人类首次在太阳系中发现于地球之外的可供生命存在的环境,历史意义可谓重大。

这篇广袤的大海之所以能够被人类发现,是因为研究人员发现土卫二在围绕土星旋转的过程中存在很轻微的晃动。而这一现象唯一合理的解释就是:土卫二的表面冰层并非冻结在固体内壳上,而是漂浮于海洋之上。

也就是说,此前卡西尼号探测器在土卫二南极附近断层中发现的水汽喷射流、冰粒、简单有机分子,都来自这片广阔的海域。

据悉,“卡西尼号”探测器将在10月底近距离飞掠Enceladu上的羽流,届时将下降到距离Enceladus地表不到50公里的高度,近距离研究土卫二的更多细节,希望能为我们带来更多的惊喜。

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